12億光年之外的耀眼星光 人類首次捕捉到超新星爆炸衝擊波

 

在12億光年以外,一顆恆星爆炸變成超新星所發出的衝擊波持續了20分鐘,日前被美國太空總署(NASA)的太空望遠鏡成功捕捉,這也是人類首次完整記錄到超新星爆炸過程。

據CNN報導,NASA用於發現行星的開普勒太空望遠鏡,拍攝到這顆距離地球12億光年,直徑比太陽大500倍的紅色巨型恆星發生超新星爆炸,並在這過程中首次捕捉到爆炸衝擊波的可見光。

由於該過程僅持續20分鐘,開普勒捕捉到這一瞬間被NASA稱之為「天文學家的里程碑」。這一研究結果已被接受在美國《天體物理學雜誌》上發表。   

由印第安納州聖母大學天體物理學教授葛納維奇(Peter Garnavich) 領銜的國際研究團隊,分析了開普勒太空望遠鏡3年周期內從500個星系中捕獲的數據, 觀測了多達50萬億顆恆星,結果尋找到兩顆超新星。   

葛納維奇教授在聲明中說,「兩顆星體巨大到能輕鬆覆蓋地球圍繞太陽運行的軌道」。

研究人員在較大超新星KSN 2011D上第一次觀測到「衝擊波」,但在發現的另一顆較小超新星KSN 2011A(太陽的300倍,距地球7億光年)上卻沒有。他們猜想,這可能是因為小的超新星周圍環繞氣體,遮擋了其產生的衝擊波。   

超新星是大質量恆星生命將終結時,重力導致其核心崩潰所引發的劇烈爆發現象,從而形成超新星。當恆星內核塌縮時向外發送激波,衝破恆星表面產生異常明亮的閃光,被稱為 「衝擊波」,最高亮度甚至比某些星系更為耀眼,其輻射出的能量如同太陽或普通恆星一生所輻射的總量。

「研究這些恆星以及爆炸如何、為什麼發生,是我們理解宇宙形成的重要組成部分。」NASA艾姆斯研究中心開普勒項目科學家豪威爾(Steve Howell)指出,「宇宙中全部重元素都來自超新星爆炸,例如所有地球上甚至人體內的銀、鎳和銅,都來自於垂死恆星的大爆炸。生命的存在就是因為超新星。」


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